Gli studenti iniziano ad usare i blog!

Novità dei corsi di quest’anno: una secchiata di web 2.0 su tutti i corsi!

Sparato incentivi mega per chi accetta di esprimersi via blog, qualcuno ha già fatto capolino.

Osservazione per THE LAST OBSTACLE: volevo fare un commento al tuo post ma il sistema mi chiede di iscrivermi e, a meno che mi sia sfuggito qualcosa, mi chiede di fare un account per tutti i servizi.

Possiamo indagare insieme: il sistema Windows Live ID™ ti consente di affrancare il visitatore di passaggio di farsi un account (che poi non userà) per lasciarti un commento? Prova.

Se risulta che è possibile, (io non lo so, per davvero …) allora bene, ti invito a farlo così.

Sennò … mah, un sistema del genere depotenzia assai il blog ….

OpenEd – week 5

This week I had to work for my students. They come first.

So, I browsed a little bit just the MIT OCW and Connexions. Will do the rest, probably will find useful pieces …

With such a lack of time, it was very useful to exchange comments with friends in LTEver community.

Very interesting experience.

Speriamo che non ci prendano per comunisti …

Un amico che si ritrova a curare il notiziario di una società scientifica italiana mi chiese di scrivere un articolo su degli argomenti con cui ho avuto a che fare in passato.

Gli risposi che non potevo perché ormai non mi occupavo più di quelle cose e che ero troppo impegnato nelle mansioni didattiche.

Dopo avermi intervistato un po’, scoperto che mi capitava di usare strumenti attinenti al mondo dell’e-learning, mi chiese allora di scrivere un articolo sull’e-learning.

Non avevo voglia di scrivere un articolo tecnico – ne ho anche abbastanza francamente – e soprattutto sentivo di non riuscire a comunicare ciò che più mi premeva. Mi sono risolto allora a scrivere uno scherzo, in completa libertà, un po’ per divertimento, un po’ confidando sotto sotto in una bocciatura che mi avrebbe affrancato da altre richieste del genere …

Ieri mi ha telefonato: “Ho letto il tuo scherzo … effettivamente spiazza un po’ … ma proviamo … e speriamo che non ci prendano per comunisti …”

Mi tuffo nel Web 2.0!

Rivitalizzato dalla partecipazione alla community LTEver, un posto dove si discute su questioni di insegnamento e tecnologie usando i blog, e da un corso sulla Open Education, ho portato in Moodle il mio corso di informatica spostando ulteriormente il baricentro dallo studiare al fare.

Spero che la rivitalizzazione non si riveli una sbronza …

OpenEd – weeks 2-3-4

Mood

This is the grass that grows wherever the land is and the water is

Leaves of Grass – Walt Whitman

Finally, I know what I am … a leave of grass!

This is what I have to say after having read the three essays, Giving Knowledge for Free from OCDE, OLCOS Roadmap and the Review from Hewlett Foundation.

Interesting the progression: on open education resources the first, extended to open education practices the second, looking forward to a new learning culture – pardon, “a” learning culture – the last one.

It is good to feel to be a leave of grass … it is not the first time that it happens to me … I believe it is quite common, either … you have a problem and you do not know much about the context, actually, you do not see some useful existing frames that may help you, your scholastic knowledge is useless … however, you need to solve the problem and you are pushed in a direction, you just feel it.

You follow your feelings and you begin to put pieces together, carefully, accepting to try steps and step back if necessary … then something new is born … something new is born because you had to survive … but later you discover that what you have done has a place in the world, may be that what you have done is well known somewhere and belongs to a field, is described by appropriate names, belongs to a culture.

You took that direction because times were mature … because you breathed something that pushed you there instead of somewhere else … you discover to belong to a grass-roots movement … and this is fine because it gives you the feeling to have a place in the world.

I believe a leaf of grass is no less than the journeywork of the stars

Leaves of Grass – Walt Whitman

Problem


Seven years ago I was put in face of 700 students per year, unequally spread in 2 semesters, about 25 classes in 6 different places within 100 Kilometers … they were of the first year of various curricula at the Faculty of Medicine, medicine, odontoiatry, nursing, physiotherapy and so on … I was supposed to teach basic informatics, computer literacy plus something else, more or less specific to the curricula …

First panic, then reflection, then a basic thought: if something appears to be very frightening may be it becomes a blessing when you change perspective … 700 girls and boys per year to talk to may represent a wonderful opportunity …

Too many to teach them something? Well, it depends on who are the people you are supposed to teach, what you are supposed to teach, what you mean by teaching, how you could do it.

Computer literacy.It may be useful for some 10% of the students, useless or almost useless for the remaining 90%. There are also quite a number of geeks among them! How to conceive some 10 lessons for such a population? How is it possible to manage this number of students in a computer room with just 30 machines?

Impossible? No, it is possible but you have to change the perspective radically.

Solution


Put all the basic material as courseware in an open source LMS together with sets of tests for auto-evaluation as well as for evaluation … just one or two conventional lessons telling the students:

“Hello, now it’s different. You have the opportunity to learn something about informatics and related matters, I can try to help you if you need it or if you have some extra curiosity. The basic material is in this platform. You must register and you must use the forum for doubts and problems. We will discuss all together and, if necessary, organise lessons, seminars, lab work … when needed if needed … if you are good at something you can add or improve the courseware … you propose … we discuss … you place your contribution in the wiki … we discuss again … you will improve your final grade or, in some cases avoid the final test at all … you should propose extra new activities if you get ideas… we can create groups … this work will influence grades as well …”

Basic idea


You will find a broad distribution of skills when talking about informatics in a population of young people. About 10% need some kind of help. The rest need very little help or no help at all.

If they find what they need in the courseware you can concentrate on the 10% that really need help. Probably you have still plenty of time. Fine, you can work on those that have particular skills and those that are striving to make something new, something useful … if you work well you can extract and work with another 10% at the other side of the distribution.

It turns out to be very exciting to work that way.

Some numbers


The course has been proposed to about 2500 students so far.

I was very surprised to read about the existence of a kind of empirical law, the 1%-10% law, quoted both in the OECD report and in the OLCOS one. This is exactly my finding: if the students are free to take some initiatives, well, 1% will do something, 10% will follow and will cooperate with the first 1%, the remaining 90% will just look at what is going on and will study as usual.

I find out that the affordable challenge is to work on the 10%, trying to maintain it or to limit its fading towards the 1%.

Other very stable numbers have been found about the compliance of the students: would they like to use this system, mutatis mutandis, in other fields?

In a poll, that they were free to answer, 50% voted, 10% of these said no and the other 90% said yes. These data are incredibly stable and also the time course of the poll is very stable: students that say no tend to vote very soon while the votes of the others come later.

Did these first four weeks change something?


A lot.

First of all it is good to have a survey of available courseware. I liked the MIT courseware for the broad spectrum of materials, even if in pdf, and Connexions, a significant step towards reusability of materials. However there may be other good courseware … need some more time to browse all the references … sure to find something to reuse.

Very much influenced by OLCOS Roadmap and the Review from Hewlett Foundation, I will make blog-RSS and wiki the main communication channel within and between the classes in the next semester. Must hurry up because the semester starts on 1. October. Just working on it.

Conclusion


Before this summer I did not know almost anything about what I’m finding in these readings. I only knew about the existence of open source LMS and read, by chance, two books of Seymour Papert.

Thanks to Antonio Fini, another student of this course, I’m here now, glad to know to be part of a grass-roots movement and looking forward to finding friends and to improving what I’m doing.

OpenEd – week 1

The “right to education” is a basic human right because there is no way to enjoy other human rights without an appropriate education. The case of Brasil (Primer 1, Tomasevski, page 8), where “illiterate” people were not allowed to vote, was simply brutal. Glad to know from Catia that illiterates are no longer precluded from the right to vote. However, the existence of an education does not mean that people have the right to education. This is a very important point raised by Tomasevski.

It is crucial to point out that education is not a positive concept per se. One can educate kids to become soldiers. Education can be used to make proselitism. Recently, I found a school report (year 1943) of my father, 79, where, among other usual curricula, such history, math and so on, there were “cultura fascista” and “cultura militare”.

This makes me think also of Don Milani’s case. A priest active in Tuscany, next to Florence, in the sixties. He was in the church against the church, his basic point being (synthetically and in my floundering English 😦 , partly result of poor education 😉 ): “We tell people that we want to explain them the Gospel but if people are illiterate they cannot grasp the meaning of what we are trying to say. Therefore, to begin with we must give them an education, and a lay education, not a religious one. If we don’t care about people’s lay education first, then we are hypocritical.”

Don Milani was sourly accused and prosecuted by the church. Therefore, he was placed in a very small village, Barbiana, at the top of a mountain (Monte Giovi), inhabited by a handful of peasants. He did not give up. He created the “school of Barbiana” were he taught the peasants’ kids. The school became incredibly famous. Teachers, professors, journalists, politicians, intellectuals form all Italy went to visit his school. Don Milani put all of them among their young students and all these relevant people were not allowed to talk from a cattedra (chair) as they were used to do but they could only participate in the lessons together with the students.

In order to understand the work of Don Milani it is worthwhile to have a look to a book written by eight students of him, Letter to a Teacher, which became very famous. Incidentally and interestingly, I found this English translation in an Indian site, called Shikshantar, devoted to education and development in India. This book is a sharp accusation of a public compulsory school system conceived for rich people against poor people.

It is difficult to say if something has changed in Italian school after Don Milani’s experience. Of course, many things have changed because the context has changed. But Don Milani intended a high quality education, a practical education (in Italy education is too theoretical), an education able to give autonomy of thinking. In this sense, I’m afraid things are still worse.

These are relatively recent examples taken from a democratic western country. I believe that, “just” to set up an educational system is the small part of the job, the tough part is to make the educational system able to give knowledge and skills but also free thinking and autonomy.

Existing education is so often biased , so often conceived for passive being instead of human beings, that I’m quite afraid to make it compulsory. Let us make education available everywhere first, and let us improve the quality of education all over the world. Instead of making education mandatory I would make it available, free and accurately fitted to local social realities.

In my opinion, compulsory things do not work. In order to let something work it must respond to some real need of people.

Curious question posed by Karen:

Do animals have basic rights in nature?

At a first glance the question seemed to me just funny, but after some thought not that much and I discovered to have an answer: yes, I believe:

  1. Form an ethological point of view, animals have laws and they respect them. In a group, a young beta has the right to challenge the old alpha, when circumstances turn out to be appropriate. Competition is subject to strong rules, very seldom the looser looses his life. In any competition, the looser has the right to preserve his live.
  2. More generally, animals are part of humanity. We live on earth thanks to the diversity of nature. Yes, we exist also thanks to the existence of mosquitos! Animals have also “human rights” because they are important for us. Domestic animals are even more important for us, we grew together. Very interesting are the books of Temple Grandin, an autistic woman, a wonderful person, who now is a professor of animal science. I knew her reading her book: Animals in Translation.

It may sound strange to talk about animals rights after having seen the abyss between what should be done and what has been done in terms of human rights of children, all over the world. However, children and animals have this in common: they did not ask to come into this world and they cannot express their reasons among adult humans; or better said, adult humans are not able to understand the language of children and animals. To think about animal rights it helps us to see the problem in a sufficiently broad and correct perspective, perhaps.

Torno a scuola!

Ebbene sì, ho avuto un’opportunità di tornare a scuola e l’ho colta.

Si tratta di un corso online sulla Open Education. L’argomento del corso, Open Education, consiste in offerte formative di qualsiasi tipo o livello distribuite liberamente in rete. Il corso è accessibile per chiunque e viene gestito mediante blog e wiki.

Chi mi conosce o chi ha letto qualcosa delle mie pagine web o del mio blog probabilmente penserà che io stia andando incontro a seri problemi cognitivi, considerate le opinioni che ho sulla maggior parte delle scuole che conosco.

Certo, non si può escludere che stia rincretinendo, tuttavia posso addurre delle giustificazioni.

  1. È proprio la pessima opinione su tutte le scuole che ho frequentato a rendermi estremamente curioso su forme di insegnamento alternative. Umano sperare …
  2. Credo moltissimo nei valori della condivisione e della partecipazione e si legge molto delle virtù dei blog e dei wiki. È inevitabile essere incuriositi da un corso nel quale il blog rappresenta il veicolo di comunicazione primario.
  3. Credo moltissimo nei valori della condivisione e della partecipazione e il fenomeno del software open source ne costituisce un’espressione concreta entusiasmante. Con l’open source, chi produce software lo rende disponibile in rete perché altri lo possano utilizzare ed eventualmente anche modificare. Il corso in questione verte sulla “Open Education” con la quale si offre istruzione liberamente in rete: una forma di istruzione che rinforza il libero accesso alla conoscenza. La conoscenza non rientra forse fra le risorse fondamentali per la vita dell’uomo quali l’aria o l’acqua? Come si fa a non andare a vedere di che si tratta?
  4. Insegno informatica. Impossibile non tentare di aggiornarsi su ciò che offre la information technology.
  5. Avrò molto lavoro questo autunno e sarà quindi difficile che riesca ad essere un buon studente. Non lo sono stato quasi mai del resto. Bene. Un’ottima occasione per calarsi nei panni di uno studente in difficoltà, credo che possa fare molto bene ad un professore.

Arrancherò per via del poco tempo a disposizione, arrancherò perché so poco l’inglese, arrancherò perché a scuola ho sempre arrancato. Non importa. Anche se prenderò brutti voti, anche se boccerò, semmai in questo corso si può bocciare, avrò avuto la possibilità di mettere il naso in qualcosa che mi interessa e che potrebbe migliorare ciò che sto cercando di fare.

M’illumino d’immenso

È partito il blog del progetto M’illumino d’immenso. Due clown, Nuvola e Formaggino, accompagnano un gruppo di studenti di medicina in ospedale affinché possano imparare a diffondere il buon umore. Il blog è un vero e proprio diario degli interventi in ospedale e degli eventi che caratterizzano la vita del gruppo.

Inutile dire che sono felicissimo di quello che sta accadendo: studenti che, nel caso di medicina (ma l’opportunità è aperta anche ad altri), potranno vedere i primi pazienti non prima di tre o quattro anni, hanno la possibilità di vivere delle esperienze concrete in quello che sarà il loro ambiente naturale di lavoro. Un’esperienza basata su di un approccio empatico al paziente di cui potranno fare tesoro in futuro.

Sono felicissimo perché è un, pur piccolissimo, passo verso il fare e non solo lo studiare …

Siamo sicuri di ascoltare gli studenti?

Temple Grandin, la nota autrice autistica di alcuni libri di successo, sostiene che le persone normali sono troppo astrattificate. Temple dice di pensare molto più per immagini ed è estremamente istruttivo vedere come sia riuscita a trasformare quello che poteva quasi sicuramente rappresentare un handicap in un fattore vincente nella sua professione.

Temple riesce a vedere cose che gli animali vedono ma i normali no, perché astrattificano troppo: costoro vedono l’astrazione che hanno in mente più della scena che stanno guardando. Dice Temple che

… gli enti amministrativi competenti (NdR: nel settore degli allevamenti di animali da carne) sono tutti diretti da gente che è stata al college, ma che in qualche caso non ha mai messo piede in un impianto per la macellazione, e meno che mai ci ha lavorato.

In sostanza Temple critica la società dei normali che, in un certo senso, si fida troppo dell’astrattificazione. La questione può concernere coloro che si ritrovano ad amministrare processi che non conoscono in pratica ma può anche riguardare scuole che sfornano persone con la mente ingolfata da astrazioni e che non sanno fare niente.

Mi viene in mente una conversazione avuta ieri con una studentessa di medicina. Una ragazza brillante, al VI anno, in corso, sta facendo la tesi, ha studiato il V anno in un altro paese europeo.

È rimasta affascinata da come si studia in quel paese. Esempio di lezione: in circolo, il professore discute a lungo una serie di casi clinici con gli studenti, solo nell’ultimo quarto d’ora la proiezione di alcune diapositive per commentare e generalizzare gli elementi discussi prima. La ragazza è depressa: qui si continua a stare a scuola. Pratica: zero o quasi.

Là, già dal primo anno, gli studenti vengono coinvolti nelle attività di reparto, qui passano almeno tre anni prima di vedere dei pazienti.

La ragazza pensa di andarsene appena laureata.

Ho citato l’ultima conversazione ma questo è ciò che pensa la maggioranza di coloro che vanno a studiare all’estero.

Due osservazioni:

1) i problemi dell’insegnamento ci sono in tutti i paesi (Papert non è italiano … tanto per fare un esempio), ci sono tuttavia delle differenze

2) Ho fatto del tutto casualmente un esempio riferito a medicina perché ci vivo, ma la prevalenza delle chiacchere sul fare è una cosa che concerne più o meno tutte le scuole.

Ma che bello in Internet …

Continuo a ricevere lettere da quando ho posto in rete IAM. Riporto qui l’ultima.

Non sono portato a gongolare per ogni novità tecnologica, anzi … ma è innegabile che scoprire di avere pensieri in comune con tante persone è un fatto entusiasmante. Persone sconosciute ma anche persone conosciute, con le quali non ti saresti probabilmente mai messo a parlare di quei pensieri, chiusi in relazioni stereotipate.

Non gongolo ma che bello …

Caro Andreas,
sono al mare, in Sicilia; dalla finestra vedo solo il mare e le isole Eolie davanti a me. Il tuo messaggio, articolato, elaborato, strutturato, è “semplicemente” bello, come quello che sto ora vedendo dalla finestra.
Quanto c’è da pensare, ripensare e fare per assolvere al compito di insegnare! E’ una responsabilità che ho sempre sentito, perchè nella mia esperienza il ruolo del docente, cioè della persona che ti guida nel procedimento dell’apprendere ( o meglio del crescere, o forse meglio ancora del cambiare e trasformarsi), è stato un ruolo chiave. La tecnologia, il prodotto, power point sono solo degli strumenti e come tali vanno considerati. Di questi puoi utilizzare o comprare o impiegare il migliore. Ma sei te, il docente, che devi metterti in gioco ad ogni lezione, insieme con gli allievi che hai davanti.
Un’osservazione sul ruolo della lettura: purtroppo non tutti hanno la possibilità di arricchirsi leggendo e di arricchirsi solo quanto un libro ti può consentire di fare: il libro è una traccia, i personaggi non hanno un volto preciso, sei te che leggi che costruisci le tue immagini, che ascolti i suoni del libro, che senti le voci e le inflessioni dei personaggi, sei tu lo sceneggiatore, il costumista e il regista. Quanta creatività ti viene richiesta dal libro che stai leggendo!
Grande l’iniziativa del 18 giugno (passato in ambulatorio interamente , ma mi sentivo coinvolta “a distanza”): messaggio quanto mai attuale “voler bene al malato”(in senso fisico, quindi toccare, carezzare, giocare, ridere), atteggiamento quasi improponibile in certe realtà mediche anche a noi vicine!!

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